Na manhã de 26 de outubro de 1966, o USS Oriskany estava a 50 milhas da costa norte do Vietnã. Um grupo de bombardeiros Skyhawk estava sendo preparado para ação na catapulta de lançamento.

Oriskany, um porta-aviões Classe Essex, tinha vivenciado muita ação durante a Guerra do Vietnã. No entanto, naquela manhã sofreria as perdas mais pesadas, mesmo sem nenhum navio inimigo à vista.

Em torno de 07h30min, o alarme de incêndio do navio soou. Uma flama de pára-quedas acendeu acidentalmente no armário abaixo da plataforma de vôo. O marinheiro que estava manipulando o alargamento de magnésio, componente usado na combustão, entrou em pânico e em vez de jogá-lo ao mar, cometeu o pior erro possível. Ele jogou o flame ardente de volta para o armário, onde centenas de outras eram armazenadas, fazendo com que eles explodissem em questão de minutos.

O alarme foi aumentado e os alto-falantes anunciaram que isso definitivamente não era um treinamento. O fogo que começara no lado estibordo do hangar dianteiro rapidamente se espalhou por todo o convés, devido à posição do navio, que estava se preparando para lançar aeronaves e mantinha-se situado para frente ao vento, atraindo o calor e a fumaça em direção aos dormitórios.

USS Oriskany pegando fogo- Fatos Militares
USS Oriskany pegando fogo- Fatos Militares

A equipe de bombeiros, bem treinada, foi ajudada por todos os membros da tripulação que não estavam presos pelo fogo e rapidamente entraram em ação. Foram necessárias duas táticas diferentes para controlar o fogo. Além de tentar controlar o incêndio, eles também tiveram que remover qualquer coisa que pudesse alimentar o fogo e causar mais explosões.

Três aviões carregados de bombas, bem como um veículo tanque de combustível, completamente carregado, tiveram que ser transferidos para o outro lado do navio. Enquanto isso, o calor estava acumulando no armário do flare até que finalmente a escotilha de aço explodiu jogando bolas de fogo que inflamaram dois helicópteros, matando cinco marinheiros. Os especialistas em artilharia tiveram a tarefa de lançar bombas pesando até 2.000 lb ao mar para evitar novas explosões.

Enquanto isso acontecia, o grupo de bombeiros abrandou o incêndio com mangueiras que eram auxiliadas pelo sistema de aspersão do navio. Embora isso tenha ajudado a apagar as chamas também criou uma massa de fumaça cinzenta que impediu outra parte muito importante da operação, a tentativa de resgatar os marinheiros presos devido ao incêndio.

Quando o incêndio começou, centenas de tripulantes do USS Oriskany, cerca de 3.400 homens, ainda estavam abaixo do convés. Eram principalmente pilotos que ocupavam as cabines, alguns dos quais ainda estavam nos beliches quando o alarme tocou. Eles tentavam escapar mas eram impedidos pela fumaça e pelo calor nas passagens. Uma vez que a tripulação no convés percebeu sua situação, eles usaram as vigias para passar para o equipamento de combate a incêndios para alguns dos que estavam presos abaixo.

Os marinheiros tentaram se proteger, envolvendo-se em cobertores úmidos enquanto tentavam chegar ao convés. Um piloto preso conseguiu escapar tirando o ar condicionado e removendo suas roupas para que ele pudesse se apertar por uma passagem estreita para alcançar o convés acima. Uma vez no convés, ele recebeu a vestimenta de bombeiro e juntou-se ao esforço para apagar o fogo que estava se espalhando perigosamente rápido.

Um bombeiro no elevador da sala da bomba fez o que poderia ter sido um erro fatal, abrir a escotilha, inconsciente da enorme quantidade de água das mangueiras e dos sprinklers acima. Antes de perceber o que havia feito, a água entrou pela escotilha e ele só foi salvo de se afogar quando um dos homens conseguiu lançar um equipamento de mergulho para ele, o que lhe permitiu sair do elevador com segurança. Uma chamada foi enviada para assistência médica e foi respondida por dois dos navios irmãos do USS Oriskany, o Constellation e Franklin D Roosevelt.



Por volta das 10h30min da manhã, depois de três horas de intensos esforços dos membros da tripulação, o fogo foi finalmente controlado. Ainda havia alguns marinheiros com ferimentos leves para serem tratados e demorou mais cinco horas até que o comandante da brigada de bombeiros pudesse declarar que o incêndio já havia sido extinto completamente. USS Oriskany não poderia permanecer em operação, então logo começou sua jornada pelo Mar da China Meridional até a base Naval Subic Bay nas Filipinas.

Quarenta e três homens morreram no incêndio e um morreu por conta dos ferimentos dias após o incêndio. Muitos dos que morreram foram pilotos de combate veteranos que haviam sobrevivido a incursões perigosas não muito antes. Mais vidas foram perdidas naquela única manha do em todo o tempo de serviço do USS Oriskany.

Uma investigação sobre a causa do incêndio concluiu que a tragédia ocorreu devido a uma combinação de design incorreto e erro humano. A investigação revelou que uma proporção muito pequena deste tipo de flama poderia ser acesa acidentalmente se o flare fosse derrubado. Além disso, as ações do marinheiro, que agiu de forma tão desastrosa, claramente foram um grande fator para transformar um pequeno acidente em uma grande tragédia. Apesar de vários marinheiros terem sido julgados após o desastre, as acusações contra eles foram retiradas mais tarde.

Várias mudanças foram feitas após o incêndio no USS Oriskany para garantir que o mesmo não acontecesse novamente. A Marinha modificou o design do flare que eles usaram para remover o risco de ignição acidental e o número de tripulantes também foi aumentado para garantir que havia pessoal suficiente para garantir que todas as atividades fossem supervisionadas adequadamente.

Houve muitos atos de heroísmo naquele. Foi feita uma menção especial a contribuição dos recrutas mais jovens; Os adolescentes que acabavam de ser recrutados se jogaram no esforço de resgate com compromisso e bravura que impressionou seus colegas mais velhos e experientes.

A resposta da equipe foi altamente elogiada, e as autoridades reconheceram que era apenas por sua dedicação e bravura que evitaram mais fatalidades.