Em 1900, a Rússia assinou o Tratado de Pequim que lhes deu Manchúria e outras terras chinesas. Quando ambos os países se tornaram comunistas, sua discussão na fronteira foi varrida para de baixo do tapete, especialmente porque a China precisava de conhecimentos tecnológicos russos.

Pelo menos até Nikita Kruschev arruiná-lo. Em fevereiro de 1956, ele recebeu o 20 º Congresso do Partido Comunista e denunciou Joseph Stalin como um monstro, exigindo reformas.

Mao Zedong, o chefe da China, ficou chocado. Ele pensou em Stalin como camarada de armas. Pior ainda, ele acreditava que Kruschev também o estava atacando.

Então, em 1958, Kruschev queria instalar estações de rádio de onda longa ao longo da costa da China para ajudar a orientar os submarinos soviéticos.

Soviéticos em um blindado BTR-60 na fronteira.
Soviéticos em um blindado BTR-60 na fronteira.

Mao era suspeito, mas concordou com a condição de a China receber armas nucleares. Kruschev recusou-se, mesmo que os cientistas chineses já tenham recebido planos para uma bomba atômica de seus homólogos russos.

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A contagem regressiva havia começado.

Quando Kruschev visitou os EUA em 1959, Mao o acusou de chupar os capitalistas. As coisas chegaram à tona em 1962, quando a China usou a crise dos mísseis cubanos como uma oportunidade para ocupar a região da Índia Aksai-Chin, e a URSS compareceu à Índia. Mas quando Kruschev retirou os mísseis soviéticos de Cuba, Mao Zedong estava no limite e a amizade oficial entre as duas nações terminou.

Em 1964, Mao alegou que o Tratado de Pequim tinha sido injusto. Ele exigiu um retorno de territórios sob controle soviético, incluindo a Ilha de Zhenbao (Treasure), que os russos chamavam de Damanski.

Mao Zedong e Nikita Kruschev juntos em 1959
Mao Zedong e Nikita Kruschev juntos em 1959

Para aliviar as tensões crescentes, Nikita Kruschev concordou em entregar Zhenbao e outras terras, mas Mao Zedong a ferrou alguns meses depois. Durante um discurso, ele brincou dizendo que apresentaria à Rússia um projeto de lei para a ocupação da Sibéria, do Extremo Oriente e do Kamchatka. Kruschev estava furioso, então ele anulou seu acordo com Mao.

As tropas chinesas e soviéticas começaram a se reunir na fronteira disputada. Embora tecnologicamente inferior à Rússia, Mao Zedong estava convencido de que os números superiores da China ultrapassariam amplamente a tecnologia russa. Ele estava certo.

Quando Arkady Nikolayevich Shevchenko (ex-Secretário-Geral das Nações Unidas) desertou para os EUA em 1978, admitiu que a URSS estava aterrorizada com os números da China. Shevchenko afirmou que, se Mao atacasse, o Kremlin iria lançar mísseis nucleares.

Mas Nikolai Vasilyevich Ogarkov, marechal da União Soviética, advertiu contra isso. Ele sabia que não podiam derrubar a China sem consequências para si. Mas enquanto os soviéticos pensavam em auto-preservação, Mao não.

Mao simplesmente não conseguia entender como as armas nucleares eram perigosas, chamando-as de “Tigres de papel da América”. Ele estava convencido de que o vasto tamanho e os números da China protegiam isso de qualquer possibilidade de aniquilação nuclear. Ainda assim, ele não se arrisca, então, em 16 de outubro de 1964, a China detonou sua primeira bomba atômica em sua área de teste.

A proposta chinesa de redefinir a fronteira sino-soviética com a ilha de Zhenbao (Damanskii) no lado chinês.  à esquerda é a China, enquanto à direita é a União Soviética
A proposta chinesa de redefinir a fronteira sino-soviética com a ilha de Zhenbao (Damanskii) no lado chinês.  à esquerda é a China, enquanto à direita é a União Soviética

As coisas só pioraram a partir daí. De acordo com a versão oficial chinesa, alguns de seus civis foram atacados por tropas soviéticas nas regiões fronteiriças. Outros que protestaram pacificamente contra a ocupação soviética ilegal foram supostamente atropelados por tanques soviéticos.

Para diminuir as tensões, os guardas de fronteira soviéticos começaram a usar bastões para empurrar os cidadãos chineses de volta para a fronteira.

Os chineses retaliaram usando palitos mais longos, resultando em uma “Guerra de Palitos“. Mais tarde, eles enviaram lutadores para a fronteira, já que nenhum dos lados queria uma guerra absoluta.

Soviéticos armados com varas para minimizar danos contra os chineses
Soviéticos armados com varas para minimizar danos contra os chineses

Tudo ocorreu em 2 de março de 1969. Em suposta vingança de civis chineses assassinados, membros do Exército de Libertação do Povo (ELP) atacaram guardas de fronteira soviéticos na Ilha de Zhenbao – matando 59 e ferindo 94. Os soviéticos contra-atacaram bombardeando o ELP no rio Ussuri.

Para levar Zhenbao de volta, enviaram quatro de suas mais novas armas – os ainda secretos tanques T-62. Enquanto atravessavam o estreito rio congelado, uma mina terrestre foi acionado. Os outros três tanque se retiraram e voltaram para o lado soviético.

Um soldado chinês aproximou-se do tanque danificado, abriu a escotilha e encontrou-se um soldado russo ferido com uma pistola. O homem disparou, mas sua arma ficou atolada, permitindo que o soldado chinês lançasse uma granada. Os chineses queriam rebocar o tanque, mas havia um atirador no lado soviético que impediu isso.

Guarda de fronteira chinesa (à direita) acenando o "Livro Vermelho" de Mao na frente de um guarda fronteiriço soviético
Guarda de fronteira chinesa (à direita) acenando o “Livro Vermelho” de Mao na frente de um guarda fronteiriço soviético

No dia seguinte, os soviéticos voltaram para reivindicar seus mortos, o que os chineses permitiram. Mas quando eles tentaram recuperar seu tanque, os chineses dispararam, forçando-os a recuar. Em 21 de março, os soviéticos enviaram uma equipe de demolição, mas foram novamente espancados pelos chineses.

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Com os soviéticos desaparecidos, a marinha chinesa foi convocada para ajudar a puxar o tanque para o lado chinês. Eles chegaram no dia 28 de março, mas não deu muito certo, e, então os chineses tentaram outra tática.

Usando um tanque e atiradores como cobertura, os engenheiros começaram a desmontar o T-62. Eles ainda estavam no inicio de abril quando o gelo começou a derreter. Os soviéticos aproveitaram isso para dispararem ao redor do tanque até que o mesmo afundasse. Satisfeitos, recuaram.



Os soviéticos ignoraram a marinha chinesa que estava presente ajudando a salvar o tanque, mas eles estavam mal equipados para as temperaturas congelantes, fazendo com que muitos morressem de hipotermia. Até que no dia 29 de abril, os chineses tiraram o restante do tanque e enviaram para uma fábrica em Lyshuen.

Em meados de maio, um sabotador chinês foi pego perto da fábrica com uma bolsa cheia de explosivos. Sob o interrogatório, ele admitiu trabalhar para os soviéticos que queriam que ele destruísse a fábrica e o T-62. Ele foi executado, é claro.

O Exército chinês capturando o tanque soviético T-62
Chineses com o tanque soviético T-62.

O tanque roubado não transformou o equilíbrio de poder em favor da China, mas conseguiu algo muito mais importante. Mao Zedong percebeu que não podia lutar contra o Ocidente capitalista e os soviéticos ao mesmo tempo, o que levou a um descongelamento das relações chinês-EUA.

Somente em 1991 a Ilha Zhenbao voltou para a China, mas foi apenas em 2003 que as duas nações finalmente delinearam suas fronteiras.